벌레나 사람이나 '적게 먹으면' 똑똑해져?!
벌레나 사람이나 '적게 먹으면' 똑똑해져?!
  • 박연수
  • 승인 2017.08.10 23:17
  • 조회수 8740
  • 댓글 0
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적게 먹으면 똑똑해진다고?

 

음, 파리나 쥐, 원숭이들의 사례 등을 통해 칼로리에 제한을 두면 생명을 연장할 수 있다는 여러 논문이 있어요. 미국 고령화연구소(NIA)의 연구 등을 통해 많이 알려져 있죠. 

 

그런데 이번에는 샌프란시스코 대학의 Kaveh Ashrafi 생리학과 교수가 칼로리 제한을 두는 것은 우리 두뇌 능력 향상에 도움이 될 줄 수 있다는 사실을 발견했다고 해요.

 

실험을 해봤다

 

Kaveh Ashrafi 교수 연구진은 예쁜꼬마선충이라는 벌레가 부탄온이라는 화학냄새를 맡으면 음식을 연상하도록 훈련시켰습니다. 화학냄새로 모이는 벌레들의 비율을 통해 벌레들이 얼마나 잘 학습했는지를 확인할 수 있다고 하는데요.

 

예쁜꼬마선충이래요. 출처: KBS 명견만리 갈무리

연구진은 예쁜꼬마선충을 세 그룹으로 나눴어요. 자유롭게 먹는 그룹, 1시간 금식시킨 그룹, 그리고 일정 수준으로 칼로리를 제한한 무리로 말이죠.

 

결과는? '키누렌산' 감소가 포인트!

 

칼로리를 제한한 세 번째 그룹 애벌레들은 자유롭게 먹은 첫 번째 그룹 애벌레들보다 이동한 비율이 약 2배가량 많았습니다. 금식 한 애벌레들도 이동한 비율이 칼로리 제한을 둔 음식을 먹은 애벌레들과 같았는데, 이것은 저칼로리의 음식과 단기간 금식이 비슷한 결과를 가져온다는 분석을 나타냅니다.

 

칼로리를 적게 먹으면 키누렌산이라는 뇌화학물질을 고갈시키고 학습과 관련된 뉴런을 활성화시킨다고 하는데요. 지난 2010년에는 미국 메릴랜드대학 정신의학연구소의 로버트슈워츠 박사는 뇌 속의 키누렌산을 줄이면 인지 기능이 크게 개선된다는 사실을 발표했어요.

 

키누렌산 구조식. 출처: 화학대사전

이번 연구를 진행한 Kaveh Ashrafi 교수에 따르면 적은 칼로리 섭취가 키누렌산이라는 뇌화학물질을 없애고 곧 학습과 관련된 뉴런을 활성화시켜 그 효과를 나타낸다고 해요. 

 

또 다른 실험으로 연구진이 키누렌산의 양을 줄였을 때, 벌레들의 학습능력은 칼로리 제한 없이도 향상되었죠.

 

사람도 그러해!?

 

포유동물에서도 비슷한 현상들이 발견됩니다. 2008년 한 연구에 따르면 권장 칼로리의 30%를 줄인 음식을 먹은 60세 이상의 노인이 단어 리스트를 암기할 때 그렇지 않은 노인들보다 암기력이 더 뛰어났다고 합니다.

 

할아버지 할머니. 기억력이 좋아보이시군요. 출처: 포토리아

또한 2010년 슈워츠 박사는 일부 쥐의 유전자를 조작해 키누렌산을 보통 쥐보다 70% 이상 적게 만들어지게 하고 뇌의 기억 중추인 해마의 기능을 측정하는 일련의 테스트를 했는데요. 키누렌산이 70% 적은 쥐들이 특정 물체를 찾아내고 미로의 탈출구 혹은 불쾌한 경험을 기억하는 능력이 보통 쥐들에 비해 현저히 향상된 것으로 나타났다고 밝혔죠.

 

 

이것은 진화론적으로도 일리가 있다고 합니다. 시드니대학의 Devin Wahl 신경과학 박사는 먹잇감을 사냥할 때 다른 경쟁자들을 이기기 위해서 뇌가 더 활발히 활동해야 한다고 주장했습니다.

 

배부르게 음식을 다 먹은 뒤에는 잠자기를 원할 뿐이죠. 그래서.. 제가 지금 졸린가봐요. 배가 불러서.. 음.. 저도 한 번 2008년의 연구처럼 권장 칼로리에서 30%를 줄여봐야겠어요... 그럼 똑똑해지겠죠?(오.. 살도 빠지면 개이득!) (과연..... -편집자 주-)



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