혀가 유리처럼 매끄러워진 남성
혀가 유리처럼 매끄러워진 남성
  • 강지희
  • 승인 2019.12.05 17:45
  • 조회수 2191
  • 댓글 0
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남성은 혀에 통증을 호소했다. 참고이미지. 출처: AdobeStock
남성은 혀에 통증을 호소했다. 출처: AdobeStock

싱가포르 국립대학 병원에서 64세의 남성이 찾아왔습니다. 남성은 혀에 통증이 있으며 입술 주변에 타는 듯한 불쾌감이 있다고 호소했는데요. 신체 검사를 하기 위해 남성이 혀를 내밀었을 때 의사들은 남성의 혀에 이상이 있다는 걸 발견했습니다. 남성의 혀에는 '미뢰'가 없어 유리 표면처럼 매끄러운 표면을 보였습니다. 정확히는 미뢰를 가진 설유두가 없었다고 하는데요. 해당 사례 논문은 올해 10월 17일 <New England Journal of Medicine>에 게재됐습니다.

 

미뢰란 무엇일까? 

미뢰의 구조. 출처: fotolia
미뢰의 구조. 출처: fotolia

사람을 포함한 고등 척추동물에서 미각에 대한 수용체는 미뢰 안에 들어있습니다. 사람의 구강과 목에는 약 9,000개의 미뢰가 들어있는데요. 미뢰는 주로 혀 표면에 있는 두툼한 돌기 설유두의 가장자리를 따라 위치합니다. 

 

미뢰에 들어있는 수용기세포와 지지세포는 오렌지의 쪽처럼 배열돼 있습니다. 척추동물의 미각 수용기세포는 상피세포가 변형된 겁니다. 미각 수용기세포는 표면이 여러 차례 접혀있는 미세융털이 미뢰 맨 위쪽에 있는 미공을 통해 살짝 돌출돼있는데요. 덕분에 구강내용물에 접촉하는 표면적을 극대화합니다. 

 

미세융털은 세포막에 수용체가 있기 때문에 주변 환경의 화학 분자들과 선택적으로 결합합니다. 입에 들어온 액체나 침에 용해된 고체성분들과 같은 수용액의 화학 분자들과 선택적으로 결합할 수 있죠. 맛을 일으키는 화학 물질이 수용기 세포에 결합하면 세포의 이온채널에 영향을 줘 탈분극 수용기 전위를 만듭니다. 이 수용기 전위는 다시 수용기 세포와 시냅스를 이루는 구심성 신경섬유의 말단에서 활동 전위를 일으키는데요. 이 과정을 통해 고등 척추동물들은 맛을 느낄 수 있습니다. 

 

원인은? 비타민 B12

 

싱가포르 국립 대학병원의 의료진은 남성의 혀에 미뢰가 사라진 원인을 분석했는데요. 의료진은 남성이 '위축성 설염'에 걸렸다고 진단했습니다. 원래 혀에는 설유두가 있어 오돌토돌한 표면을 보이는데요. 위축성 설염에 걸리면 설유두가 위축돼 혀가 반들반들한 표면을 보인다고 합니다.

비타민 B12의 구조. 출처: Wikimedia Commons
비타민 B12의 구조. 출처: Wikimedia Commons

남성이 위축성 설염에 걸린 원인은 무엇일까요? 의료진은 남성의 혈액 검사를 했는데요. 검사 결과 의료진은 남성의 혈액에 비타민 B12와 적혈구 수치가 매우 낮음을 발견했습니다. 의료진은 이로 인해 남성의 몸에 악성빈혈이 발생하고 위축성 설염으로 이어졌다는 결론을 내렸습니다. 

 

비타민 B12는 비타민 중 유일하게 금속 이온을 가진 비타민입니다. 코발트(Co) 이온을 갖고 있죠. 비타민 B12는 인간의 몸에서 피가 만들어지는데 반드시 필요한 인자입니다. DNA와 RNA, 핵산의 합성에도 관여하죠. 아미노산 대사에도 중요한 역할을 합니다. 비타민 B12는 세포의 분열과 성장에 영향을 미치고 적혈구의 생산과 중추신경계의 유지에도 도움을 줍니다.

 

비타민 B12가 부족하기 쉬운 사람은 임산부, 수유부, 채식주의자, 영양 결핍자, 영양소 흡수장애자, 알코올 중독자 등이 있습니다. 비타민 B12 결핍증상은 매우 드물지만 악성빈혈이 나타날 수 있습니다. 그 외에 성장 지연, 탄수화물대사 장애, 골수 파괴, 피부염, 입안 염증, 불면증 등이 나타날 수 있습니다.

 

비타민 B12는 식물성 식품에 거의 함유되지 않습니다. 육륙, 우유, 해산물, 계란, 동물의 내장 등 동물성 식품에 많이 함유돼있는데요. 때문에 동물성 식품을 기피하는 채식주의자에게서 비타민 B12의 결핍이 나타날 수 있습니다.

설마 주스를 몸에 주사하는 이웃분들은 없겠죠~? 출처: pixabay
손님, 주사맞을 시간입니다~! 출처: pixabay

다행히 악성빈혈 자체는 치료가 어렵지 않습니다. 의료진은 남성에게 다량의 비타민 B12 섭취할 수 있도록 조치를 취했습니다. 비타민 B12 주사를 놓고 고용량의 비타민 B12 알약을 섭취하게 했죠. 한 달 후 남성의 혀는 정상적으로 회복했습니다. 다만 남성은 비타민 B12의 결핍을 막기 위해 회복한 이후에도 비타민 B12 주사를 정기적으로 맞아야 한다고 합니다. 

 

##참고자료##

 


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