코로나, 계절적 패턴 찾았다
코로나, 계절적 패턴 찾았다
  • 함예솔
  • 승인 2020.04.06 08:00
  • 조회수 8046
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코로나바이러스. 출처: UCL
코로나 바이러스. 출처: CDC

신종 코로나 바이러스 확산은 잠잠해질 기미가 보이지 않습니다. 이런 가운데 코로나 바이러스가 계절성을 보일지에 대한 관심이 높은데요. 유니버시티 칼리지 런던(University College London) 연구팀이 과거 영국에서 발생했던 바이러스 감염 데이터를 이용해 코로나 바이러스의 계절적 패턴을 발견했습니다. 겨울철 정점을 찍고 독감(influenza)와 거의 동시에 발생한다는 사실을 알게 됐는데요. 해당 연구는 피어 리뷰에 앞서 심사 전 논문(pre-print)이 <Wellcome Open Research>에 개재됐다고 합니다. 

 

과거 유행했던 유사한 바이러스의 흔적

 

연구진은 코로나 바이러스가 계절에 따라 확산 정도가 어떻게 달라지는지 이해하기 위해 이전에 코호트 연구에서 수집된 데이터를 이용했습니다. 또한 사람들이 이러한 코로나 바이러스에 한 번 이상 감염됐는지 여부를 조사했는데요. 사람들이 바이러스에 면역력이 생겼는지 알아 내기 위해서였습니다. 이번 연구에서는 2006년부터 2011년까지 플루워치(Flu Watch)의 코호트 연구 데이터를 사용했다고 합니다. 참고로 코호트 조사(cohort study)란 처음 조건이 주어진 집단(코호트)에 대해 조사 시작 시점과 일정 시간 이후의 경과를 비교하며 연구하는 조사입니다. 

 

이번 연구의 제1저자인 UCL 의료정보학연구소(Institute of Health Informatics)의 Rob Aldridge박사는 "COVID-19는 새로운 코로나 바이러스 SARS-CoV2에 의한 질병이지만 관련된 바이러스도 상당 기간 존재해왔다"며 "우리가 2006년 데이터 수집을 시작했을 때 영국에는 적어도 세 개의 흔히 유행하는 코로나 바이러스가 있었다"고 말했습니다. 

 

질병 관리본부에 자료에 따르면 ‘코로나 바이러스’는 사람, 조류, 설치류, 및 포유류 등 숙주범위가 넓은 RNA 바이러스로서 유전체의 크기가 약 30kb에 이르고 모든 RNA 바이러스 중에서 가장 큰 바이러스입니다. 이 중 사람에게 감염돼 질병을 유발하는 코로나 바이러스는 6종이 알려져 있었는데요. 이 중 4종(HCoV-229E, HCoV-OC43, HCoV-NL63, HKU1)은 가벼운 상기도 감염을 통해 보편적인 감기 증세를 유발하는 코로나 바이러스입니다. 나머지 2종은 SARS 코로나바이러스와 MERS 코로나바이러스로서 동물에서 사람으로 전파된 종으로 하기도 감염을 통해 심각한 호흡기 증후군을 유발합니다. 이번 2019 신종 코로나 바이러스 출현으로 사람에게 감염될 수 있는 코로나 바이러스는 7종으로 확인됐습니다. 신종 코로나 바이러스 유전자 염기분석결과, 박쥐 SARS 유사 코로나 바이러스 유전체와 89.1%의 유사성을 갖는 것으로 확인됐으며, 계통분류학적으로 MERS 코로나 바이러스보다 SARS 코로나 바이러스에 가까운 것으로 확인됐습니다.

 

연구원들은 SARS-CoV-2의 경미한 사례와 유사한 증상을 보이는 HCoV-NL63, HCoV-OC43, and HCoV-229E 세 종의 코로나 바이러스 감염 패턴을 관찰했습니다. 

코로나바이러스와 유사한 바이러스 걸렸던 사람 조사. 출처: AdobeStock
코로나 바이러스와 유사한 바이러스 걸렸던 사람 조사. 출처: AdobeStock

영국의 의학연구심의회(Medical Research Council)와 플루워치(Flu Watch)연구의 참가자들에게 매주 연락해 호흡기 질환의 징후를 보고하고 아플 경우 면봉을 보냈다고 하는데요. 이번 연구에서는 이렇게 이뤄졌던 연구 데이터 중 2006년~2009년까지 이뤄졌던 3번의 겨울(11월~3월), 여름(5월~9월) 간 코로나 바이러스 양성 판정 사례가 포함됐습니다. 연구원들은 또한 이어지는 두 번의 겨울 동안의 데이터를 조사해 코로나 바이러스가 재발한 감염자를 확인하며 같은 바이러스에 의해 다시 감염된 사례가 있는지 알아보았습니다. 

 

코로나 바이러스 계절성∙면역성 있다

 

연구 결과 연구원들은 4건의 사례를 발견했고, 코로나바이러스의 감염률이 가장 높은 건 2월이었고 여름철에는 매우 낮다는 사실을 발견했습니다. 이번 연구 결과는 코로나 바이러스는 온대 기후에서는 겨울에 계절적으로 발생하며 열대 기후에서는 더 큰 변동을 보인다는 다른 국가의 이전 연구와도 일치했습니다. 

 

Rob Aldridge 박사는 "우리의 발견은 영국에서 코로나 바이러스 감염은 계속되겠지만 여름철이 되면 그 정도가 낮아질 것이라는 견해에 힘을 실어준다"며 "하지만 만약 그 시점에도 여전히 감염자가 많다면 겨울엔 수치가 역전될 것"이라고 밝혔습니다. 

독감과 감기를 유발하는 바이러스는 서로 다릅니다. 출처: pixabay
겨울은 독감 시즌?! 출처: pixabay

UCL 의료정보학연구소와 런던위생열대의학대학원(the London School of Hygiene & Tropical Medicine)의 Ellen Fragaszy는 "온대 지방에서는 많은 호흡기 바이러스가 '감기와 독감 시즌'의 겨울에 정점을 이루는 계절적 패턴을 따른다"며 "우리는 이 계절성이 부분적으로 바이러스 생존에 영향을 미치는 온도, 습도, 햇빛과 같은 환경적 요인 때문이라고 생각한다"고 전했습니다. 덧붙여 "그리고 우리의 면역 체계가 이러한 감염에 얼마나 잘 반응할 수 있는지에 따른 것"이라고 설명했습니다. 이러한 계절성은 우리의 행동 때문에 유발될 수도 있다고 하는데요. 겨울철에는 창문을 닫고 다른 사람들과 가까이 접촉하며 실내에서 더 많은 시간을 보내기 때문일 수 있다고 합니다. 

 

또한 연구원들은 동일한 바이러스에 대해 재감염된 사람들이 확인되지 않았기 때문에 바이러스에 대한 면역력의 증거를 제공한다고 말했는데요. 시뮬레이션 결과 감염 후 면역력이 없다고 가정했을 때 사람이 연구 샘플에서 동일한 바이러스에 의해 재감염될 가능성은 3.48%에 불과해 일부 면역성이 있을 가능성을 시사했습니다.

 

연구원들은 그들의 연구결과가 SARS-CoV-2 바이러스에도 적용될 수 있는지 더 많은 연구가 필요하다고 전했는데요. 이 새로운 바이러스에 대한 자료가 부족하다는 걸 고려했을 때 이들의 연구가 공중보건에 대처할 때 도움이 될 것 입니다. Aldridge 박사는 "SARS-CoV-2 감염 이후 어느 정도 면역성이 있을 것으로 예상할 수 있지만 이것이 얼마나 강하고 오래 지속될지 알 수 없다"고 말합니다. 덧붙여 "연구 결과는 백신이 SARS-CoV-2에 대한 면역성을 유발하도록 할 수 있다는 견해를 뒷받침하지만 이를 자세히 검사하기 위해서는 백신 실험이 필요하며 이 긴급하고 중요한 작업이 진행되는 동안 우리는 모두 감염의 확산을 늦추고 과학자들이 새로운 백신을 개발하는데 필요한 시간을 확보 해야한다"고 말합니다. 

코로나19 치료제 개발되나. 출처: AdobeStock
코로나19 치료제 개발되나. 출처: AdobeStock

또한 Rob Aldridge박사에 따르면 COVID-19가 새로운 바이러스라는 점을 감안할 때 이러한 계절적 패턴이 높은 감염 수준 때문에 여름에 완화될지 알 수 없다고 말합니다. 이에 COVID-19가 겨울철 더 많은 수준의 감염 패턴을 따를 것인지 이해하기 위해 과학자들은 온대 기후가 있는 남반구로 시선을 돌려야 한다고 말합니다. 남반구는 향후 6월부터 8월까지가 겨울이기 때문입니다. Rob Aldridge 박사는 남반구 국가의 몇 달 간 겨울을 거치는 동안 감염 수준이 증가 패턴이 관찰되는지 알아볼 필요가 있다고 말합니다.

우리 모두 손소독제 이용해 보아요~ 출처: fotolia
우리 모두 손소독제 이용해 보아요. 출처: fotolia

따라서 우리는 권고 사항을 잘 지키며 경계해야 한다고 조언합니다. 손을 잘 씻고 집에 머무르는 것은 COVID-19에 걸릴 위험을 줄일 뿐 아니라 지역 사회에서 바이러스가 더 확산될 가능성을 크게 줄여줌으로써 다른 사람들을 보호할 수 있다고 전합니다. 그는 "행동하는 동안 과학자들은 백신을 개발하고 COVID-19에 대한 새로운 치료법을 시험할 수 있는 시간이 더 많아진다"고 전했습니다. 

 



##참고자료##

 


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