고효율 베타전지 구현 '보인다'
고효율 베타전지 구현 '보인다'
  • 함예솔
  • 승인 2021.02.21 23:55
  • 조회수 431
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우주, 극지, 심해 환경에서 사용가능한 베타전지

 

베타전지는 방사성동위원소에서 방출되는 베타선 전자를 전력으로 변환하는 배터리로, 태양이나 바람 등의 외부동력원 없이 자체적으로 전력 생산이 가능합니다. 별도의 재충전, 교체과정 없이 장기간 사용 가능해 우주와 극지, 심해 등 극한 환경에서 사용되는 전자기기, 인체삽입형 의료기기 등의 차세대 전원으로 많은 관심을 받고 있습니다.

International Journal of Energy Research 표지. 출처: 한국원자력연구원
International Journal of Energy Research 표지. 출처: 한국원자력연구원

한국원자력연구원 양성자과학연구단은 가속기이용연구부 김동석, 윤영준 박사 연구팀이 질화갈륨 기반의 새로운 베타전지 구조를 개발했습니다. 연구 결과는 원자력 분야 권위지인 'International Journal of Energy Research'에 게재됐습니다. 

 

이온빔 기술 활용해 성능 향상

 

이번에 개발한 베타전지 구조는 연구원이 보유한 이온빔 기술을 활용해 설계했는데 기존 전지보다 전력 변환 효율과 출력을 크게 향상 시킬 수 있어 기대를 모으고 있습니다. 

 

베타전지는 방사성동위원소에서 방출되는 베타선 전자가 반도체에 충돌하며 발생하는 전자-정공 쌍을 이용해 전력을 생산합니다. 전자-정공 쌍은 반도체의 PN접합부에서 주로 생성되는데 연구팀은 전력 변환 효율을 높일 수 있도록 접합부를 마치 블록처럼 서로 맞물리는 형태의 '교차형 접합 구조'로 설계했습니다. 또한, 기판 아래로 빠져나가는 전하 흐름을 차단하기 위해 장벽층을 구성해 누설 전력 손실을 감소시켜 전체 출력 전력을 높였습니다.

  • 전자-정공 쌍(Electron-hole pair)

외부에너지를 받아 반도체 내 쌍으로 생성되는 전자 및 정공(전자가 빠져나간 빈자리)을 일컫습니다. 베타전지에서는 생성된 전자-정공 쌍이 전류로 전환되어 전력을 생산합니다. 

'교차형 접합 구조'는 에너지원인 방사성동위원소 가까이 다수의 PN접합 구조 구현이 가능해 기존의 '적층형 접합 구조'보다 더욱 넓은 전자-정공 쌍 생성 영역을 확보할 수 있습니다.

질화갈륨 기반 베타전지 소자 시제품 예시. 출처: 한국원자력연구원
질화갈륨 기반 베타전지 소자 시제품 예시. 출처: 한국원자력연구원

이번 연구에서 전력 생성 효율을 높이기 위해 제시한 기술 및 설계 방식은 기존 방식과 차별성을 가져, 연구원은 지식재산권을 확보 완료했습니다. 향후 새로운 구조의 베타전지를 시제작하여 성능 검증을 거친 후 상용화를 추진할 계획입니다.

 

연구원 가속기이용연구부 이재상 부장은 "새로운 베타전지는 기존의 베타전지보다 고효율에 안정적인 에너지원으로서, 전원 충전이 어려운 극한환경용 전자기기와 배터리 교체가 어려운 교량, 댐, 터널용 센서 등에 널리 활용할 수 있을 것"이라며 기대감을 전했습니다.


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