살아있는 B세포만 골라내는 형광분자 개발
살아있는 B세포만 골라내는 형광분자 개발
  • 함예솔
  • 승인 2021.05.14 23:55
  • 조회수 1113
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기초과학연구원(IBS) 복잡계 자기조립 연구단 장영태 부연구단장(POSTECH 화학과 교수) 연구팀은 세포막 지질의 특성만을 이용해 살아있는 B세포를 식별할 수 있는 새로운 형광분자 'CDgB'를 개발했습니다. 

 

세포막 차이로 혈액 속 원하는 세포만 선별

 

혈액은 혈장, 적혈구, 백혈구, 혈소판으로 이뤄지며, 여기에는 독특한 기능과 특성을 가진 세포들이 모여 있습니다. 혈액에 존재하는 각 세포를 식별하는 것은 인체 기능 이해에 필수적입니다. 특히 백혈구의 25%를 차지하는 림프구에는 T세포, B세포, NK세포 등 면역을 담당하는 세포들이 있어 더욱 중요합니다. 


혈액 세포 식별에는 항체가 주로 사용됩니다. 세포가 가진 고유의 바이오마커(생체표지자)와 항체의 결합을 통해 세포를 식별합니다. 하지만 세포를 고정하거나 죽인 후 항체를 도입하므로 살아있는 상태에서 세포를 식별하기 어렵다는 한계가 있었습니다. 이 때문에 최근에는 세포를 투과할 수 있는 작은 크기의 형광 분자들을 이용해 세포를 식별하는 방식이 주로 사용되고 있습니다. 


면역세포 중 B세포와 T세포는 체내에서 서로 다른 역할을 합니다. 특히 면역치료 및 세포의 이상을 조기에 파악하려면 두 세포의 구분이 필수적입니다. 그런데 두 세포는 크기와 모양 등의 물리적 특성이 유사해 지금까지는 항체의 도움 없이 형광 분자만으로 구별이 어려웠습니다. 

  • 바이오마커(생체표지자)

단백질이나 DNA, RNA, 대사 물질 등을 이용해 몸 안의 변화를 알아낼 수 있는 지표입니다. 

  • B세포

바이러스, 세균 등 외부 항원이 들어왔을 때 항체를 분비하여 항원의 활성을 저해합니다.

  • T세포

항원이 들어왔을 때 사이토카인(cytokine)과 같은 특정 물질을 분비하거나 병원체에 감염된 세포들을 죽이는 역할을 합니다. 

IBS 복잡계 자기조립 연구단은 단백질, 탄수화물 등 기존 바이오마커가 아닌 세포 자체의 차이를 이용해 세포를 식별하자는 아이디어를 냈습니다. 우선, 생쥐의 비장에서 B세포와 T세포를 분리한 뒤, 1만 개의 형광분자를 도입했습니다. 그중, 세포막에서 B세포만을 선택적으로 염색하는 형광분자를 발견하고, 이를 CDgB라 명명했습니다.

B세포를 선택적으로 염색하는 형광분자, CDgB의 개발. 출처: IBS
B세포를 선택적으로 염색하는 형광분자, CDgB의 개발. 출처: IBS

공동 제1저자인 권화영 선임연구원은 "소수성인 CDgB는 체내와 같은 수성 매체에서 100nm 이하 크기의 나노 응집체를 형성한다"며 "나노 응집체 상태에서는 형광을 밝히지 않지만, 세포막에 융합되어 B세포와 결합하면 형광이 켜지는 원리"라고 설명했습니다.


연구진은 CDgB가 세포막 지질의 길이 차이를 통해 B세포와 T세포를 구분할 것으로 예측하고, 이를 실험으로 증명했습니다. B세포의 세포막은 T세포보다 지질의 길이가 상대적으로 짧고, 콜레스테롤의 함량이 낮아 더 유연합니다. 실제로 골수세포에 CDgB를 적용하자, 세포막의 유연성에 따라 형광의 세기가 다르게 나타나는 것을 확인했습니다. 세포막이 부드러운 분화 초기 단계인 B세포에 CDgB를 적용하면 강한 형광 빛을 내지만, 상대적으로 덜 유연한 성숙한 B세포에서는 약한 형광 빛을 낸 겁니다. 요컨대 CDgB가 형광 세기를 토대로 세포를 식별하고, 세포막의 변화를 추적할 수 있는 도구임을 확인했습니다.

CDgB의 구조와 형광 발현 메커니즘. 출처: IBS
CDgB의 구조와 형광 발현 메커니즘. 출처: IBS

이후 연구진은 더 강한 형광을 통해 명확히 B세포를 구분할 수 있도록 CDgB를 개선했습니다. CDgB는 탄소분자가 길게 연결된 '탄소꼬리'를 가지는데, 이 꼬리의 길이에 따라 형광의 세기가 달라집니다. 분석결과, 탄소 16~18개가 연결된 CDgB 유사체가 높은 B세포 선별성을 가짐을 확인했습니다.


공동 교신저자인 장영태 부연구단장은 "이번 연구로 항체 기반 식별 기술을 대체하여 살아있는 상태에서 세포를 식별할 수 있는 새로운 도구를 개발했다"며 "향후 CDgB는 형광 세기를 토대로 세포의 이상을 파악하고 질병을 조기에 예측하는 도구로 발전할 수 있을 것"이라고 말했습니다.


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