수소 촉매의 실제 성능은?
수소 촉매의 실제 성능은?
  • 함예솔
  • 승인 2020.03.24 18:10
  • 조회수 565
  • 댓글 0
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요약

 

상용화된 백금촉매보다 우수한 '물 분해용 수소 촉매'가 개발됐습니다. 루테늄(Ru)과 다중벽 탄소나노튜브를 결합해 물 분해용 수소 촉매 Ru@MWCNT를 개발했습니다. 새 촉매는 합성법이 간단해 대량생산에도 적합해 실용화에 성큼 다가섰다는 평가를 받고 있습니다.

백금촉매 보다 우수한 촉매, 'Ru@MWCNT'

 

깨끗한 에너지 수소를 값싸게 얻을 촉매 개발이 전 세계적으로 활발합니다. 이미 보고된 우수한 촉매도 많은데요. 이들은 실제 작동할 때 성능까지 알려지지 않아 실용화를 위해서는 추가 연구가 필요합니다. 그런데 최근 고효율 촉매를 만들고 실제 성능까지 평가한 연구가 나와 눈길을 끌고 있습니다. 

Ru@MWCNT 합성 모식도. 출처: UNIST
Ru@MWCNT 합성 모식도. 출처: UNIST

UNIST 에너지 및 화학공학부의 백종범 교수팀은 '루테늄(Ru)'과 '다중벽 탄소나노튜브(Multi-Walled Carbon NanoTube, 이하 MWCNT)'를 결합한 '물 분해용 수소 촉매, Ru@MWCNT'를 개발했습니다. 연구진은 이 촉매가 실제로 작동할 시스템을 간략하게 만들어 성능 평가도 진행했습니다. 그 결과 상용화된 백금 촉매(Pt/C)보다 여러 면에서 우수한 것으로 드러났습니다. 새 촉매는 합성법이 간단해 대량 생산에도 적합해 실용화에 성큼 다가섰다는 평가를 받고 있습니다. 해당 연구는 <Nature Communications>에 게재됐습니다. 

 

백종범 교수는 "기존 촉매의 특성을 뛰어넘는 우수한 촉매를 개발했을 뿐만 아니라, 상업화에 필요한 실제 전극의 평가 방법을 제시한 연구"라며 "다른 촉매도 상용화 관점에서 진단해볼 수 있을 것"이라고 밝혔습니다.

 

수소는 우주 질량의 75%를 차지하는 가장 풍부한 원소로 친환경 미래자원으로 주목받고 있습니다. 하지만 현재 수소 생산은 대부분 천연가스 등의 화석 연료를 원료로 삼아 생산 과정에서 오염물질이 배출됩니다. 물을 전기로 분해해 수소와 산소를 얻는 방법이 대안으로 제시되나 이 경우 백금처럼 값비싼 촉매가 필요합니다.

다른 촉매와 수소 발생 반응 성능 비교(과전압 기준). 출처: UNIST
다른 촉매와 수소 발생 반응 성능 비교(과전압 기준). 출처: UNIST

이에 백종범 교수팀은 백금 촉매를 대체할 성능이 우수하고 저렴한 수소 촉매를 꾸준히 개발해왔습니다. 이번에 개발한 촉매는 기존에 발표한 금속 유기체 촉매보다 우수한 전기화학적 특성을 보였습니다. 과전압의 경우 기존에 발표된 촉매 중 가장 낮았으며 물의 산성·염기도에도 크게 영향을 받지 않았습니다.

  • 과전압(Overpotential)

물을 전기로 분해해 수소나 산소를 발생시킬 때, 이론적인 값보다 일정 수준 이상 높은 전압을 가해야 반응이 진행됩니다. 이때 추가로 요구되는 전압을 과전압이라 합니다. 높은 전기 에너지는 열 손실로 이어지므로 기체를 생성할 때 과전압을 낮추는 기술이 요구됩니다.

새로운 촉매 합성법 간단해 대량생산에도 적합, 실용화에 성큼

 

새 촉매는 단일한 벽을 가진 탄소나노튜브(CNT)가 서로 중첩된 형태(MWCNT)에 작은 루테늄 입자가 고르게 분포된 구조입니다. 우수한 성능은 '루테늄 입자가 작고 고르게 분포'한 덕분인데 이를 위해 제조 공정도 개발했습니다. 제1저자인 UNIST 에너지공학과 석·박사통합과정 권도형 연구원은 "루테늄과 탄소나노튜브를 결합하는 기존 방법에서는 열처리 중에 루테늄이 응집하면서 그 크기가 커지는 경향이 있었다"며 "이런 응집 현상을 '루테늄 염(Ru salt)'과 '초산기(-COOH)'를 도입해 억제함으로써 루테늄 입자를 작고 고르게 분포시킬 수 있었다"고 설명했습니다.

 

백 교수팀은 새로운 촉매의 성능 평가를 위해 기존 과전압 측정 외에 '물 분해 시스템'의 전극으로 만들어 평가하는 방법도 진행했습니다. 이 촉매를 전극으로 사용했을 때 수소 발생량을 실제로 측정해본 겁니다. 그 결과, 같은 조건에서 상용화된 백금 촉매(Pt/C)보다 15.6% 많은 수소를 생산했습니다. 또 촉매 효율을 나타내는 지표 중 하나인 패러데이 효율도 92.2%로 백금 촉매(85.9%)보다 높았습니다. 참고로 페러데이 효율(Faradaic efficiency)은 반응을 일으키는 데 사용되는 전류를 100으로 두고, 원하는 반응에 사용된 전류가 그 중 얼마인지 측정하는 것을 말합니다. 

실제 물 분해 시스템에서의 수소 발생 반응 성능 평가. 출처: UNIST
실제 물 분해 시스템에서의 수소 발생 반응 성능 평가. 출처: UNIST

백종범 교수는 "수소 촉매 연구는 주로 촉매 자체의 평가에 집중돼 있어 실제 물 분해 시스템에서 평가하기 위한 연구는 미흡했다"며 "이번 연구는 촉매 자체의 우수성뿐 아니라 실제 적용했을 때 성능까지 짐작해볼 수 있다는 점에서 뜻깊다"고 전했습니다.

 


##참고자료##

 


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