플라즈마 기술로 리튬 추출 효율 높인다
플라즈마 기술로 리튬 추출 효율 높인다
  • 함예솔
  • 승인 2024.01.31 20:51
  • 조회수 851
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플라즈마 기술을 활용해 중요 광물 자원 중 하나인 리튬의 추출 효율을 월등히 높인 연구 결과가 발표되어 리튬 추출 기술의 새로운 가능성을 확인했습니다. 

 

한국핵융합에너지연구원(이하 핵융합(연))은 플라즈마기술연구소 연구진이 리튬 추출 과정에 이산화탄소(CO2) 마이크로파 플라즈마 기술을 적용하여, 기존의 리튬 추출 방식 대비 3배의 리튬을 추출하는 데 성공하였다고 31일(수)에 밝혔습니다. 

 

리튬을 얻기 위한 대표적인 방식은 리튬이 포함된 염수(鹽水)에 탄산나트륨(Na2CO3)을 혼합하여 리튬과 이산화탄소가 결합 된 탄산리튬(Li2CO3)으로 추출하는 방식인데요. 하지만 이 방식은 추출된 탄산리튬에 섞인 나트륨 분순물을 제거하기 위한 추가 공정이 필요하다는 단점이 있습니다. 

 

이에 염수에 탄산나트륨 대신 이산화탄소 가스를 주입하는 리튬 추출 방식이 대안으로 활용되고 있습니다. 하지만, 이 방식 역시 염소와 리튬이 결합 된 리튬염이 존재하는 염수에서는 추출률이 낮다는 문제가 있어 이를 해결하기 위한 연구가 필요합니다. 

 

핵융합(연) 김지훈 박사와 양종근 박사는 이산화탄소를 이용한 리튬 추출 방식의 효율을 높이기 위해, 이산화탄소를 이온화시켜 플라즈마 상태로 처리하는 이산화탄소 마이크로파 플라즈마 기술을 활용했습니다.

핵융합(연) 연구진은 이산화탄소 플라즈마를 이용한 리튬 추출 방식과 기존 방식의 효율 비교를 위해 모의 염수를 활용한 비교 실험을 수행하였으며, 그 결과 플라즈마 기술을 활용한 실험이 약 3배 가량 높은 추출 효율을 보이는 것을 확인했는데요. 

 

이산화탄소 가스를 직접 주입하는 실험의 리튬 추출률은 10.3%에 그친 반면, 이산화탄소 플라즈마로 처리한 실험에서는 리튬 추출률이 27.87%에 달한 것입니다.

플라즈마를 이용한 리튬 광물탄산화 장치. 출처 : 한국핵융합에너지연구원
플라즈마를 이용한 리튬 광물탄산화 장치. 출처 : 한국핵융합에너지연구원

논문 1저자인 양종근 박사는 “이번 연구를 통해 이산화탄소 플라즈마 발생 시 플라즈마의 열 및 플라즈마를 구성하는 이온, 전자, 라디칼 등이 리튬 추출 효율에 영향을 미치는 것을 확인할 수 있었다”며, “이산화탄소 플라즈마의 작용에 대한 추가 연구를 통해 플라즈마 리튬 추출 공정 연구를 더욱 확장해 갈 예정이다”라고 전했습니다. 

 

연구진은 플라즈마를 활용한 리튬 추출 공정이 현재 리튬 추출이 이루어지는 염호(鹽湖)보다 리튬 농도가 낮은 바닷물에서도 효율적으로 리튬을 추출할 수 있는 기술개발을 위한 새로운 접근 방식이 될 수 있을 것이라 기대하고 있습니다.

 

핵융합(연) 유석재 원장은 “반도체 공정 등 첨단 산업 분야에서 전천후 역할을 맡고 있는 플라즈마 기술의 새로운 가능성을 엿볼 수 있는 연구성과”라며, “특히 바닷물에서 얻을 수 있는 리튬은 미래 핵융합 발전에 필요한 연료 중 하나로, 핵융합에너지 개발뿐 아니라 핵융합 연료 확보를 위한 다양한 연구도 수행하겠다.”고 밝혔습니다.

연구 결과는 수자원 분야의 학술지인 'DESALINATION' 저널에 게재됐습니다. 

논문명 : Novel approach for recovering lithium from simulated aqueous solutions using carbon dioxide microwave plasma


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